¿Por qué es importante el bosque tropical amazónico?

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Rio Pinquen, Parque Nacional Manu, Perú
© André Bästschi / WWF Canon

Los importantes vínculos entre el bosque tropical amazónico, el calentamiento global y usted

El bosque tropical amazónico ha sido reconocido por largo tiempo como una reserva de servicios ecológicos no sólo para las tribus y comunidades locales, sino también para el resto del mundo. Se trata además del único bosque tropical que queda en cuanto a tamaño y diversidad.

Sin embargo, conforme los bosques se incendian y el calentamiento global empeora, el impacto de la deforestación en la Amazonía sigue deshaciendo paulatinamente los frágiles procesos ecológicos que han sido perfeccionados durante millones de años.

Irónicamente, conforme el bosque tropical ha ido desapareciendo, los estudios científicos de las últimas dos décadas han arrojado luz sobre el vínculo crítico entre la salud de los bosques tropicales y el resto del mundo.

Filtrando y reprocesando la nociva producción mundial de dióxido de carbono


Los árboles tienen atributos ocultos que juegan un papel clave en la reducción de los niveles de contaminantes. Tomemos por ejemplo el dióxido de carbono (CO2), un gas emitido por fuentes tanto naturales como humanas. Durante los últimos 150 años, los humanos han estado bombeando cantidades enormes de CO2 a la atmósfera al quemar combustibles fósiles, carbón y gas natural, ocasionando uno de los principales factores causantes del cambio climático mundial.

Entra el dióxido de carbono, sale el oxígeno
Bajo condiciones naturales, las plantas extraen el CO2 de la atmósfera y lo absorben en la
fotosíntesis, un proceso creador de energía que produce:

  • Oxígeno, el cual es liberado de nuevo en el aire y…
  • …Carbono, el cual permite que la planta crezca.

Por lo tanto, sin bosques tropicales el efecto invernadero probablemente sería aun más pronunciado, y es posible que el cambio climático empeore aun más en el futuro.1

Los bosques tropicales amazónicos y el dióxido de carbono
Los bosques también pueden devolver lo que toman del aire. Cuando los bosques se incendian, la materia carbónica de los árboles es expulsada en forma de CO2, el cual contamina la atmósfera y del cual ya hay cantidades excesivas.

Donde alguna vez hubo bosque tropical y sabana, ahora están apareciendo pastizales para ganadería. Los pastizales están repletos de terminas y ganado, cuyas actividades metabólicas también expulsan CO2, aunque su contribución a la contaminación atmosférica se debate ampliamente.

Sin los bosques, el CO2 ya no puede ser transformado mediante la fotosíntesis, y los cultivos que reemplazan a los bosques sólo absorben una fracción del CO2 en comparación con los bosques tropicales. Junto con la contaminación industrial, la deforestación desenfrenada en Sudamérica y otros lugares ha aumentado de forma significativa la cantidad de CO2 en la atmósfera. 2

La importancia del bosque tropical amazónico para el clima local y mundial

Los bosques tropicales y las regiones boscosas (por ejemplo, sabanas) intercambian grandes cantidades de agua y energía con la atmósfera, y se cree que juegan un papel importante en el control de los climas locales y regionales.3

El agua liberada por las plantas hacia la atmósfera por medio de la
evapotranspiración (evaporación y transpiración de las plantas) y hacia el océano a través de los ríos influye en el clima mundial y la circulación de las corrientes oceánicas. Esto funciona como un mecanismo de retroalimentación, ya que el proceso también sostiene el clima regional del cual depende.

El bosque tropical amazónico puede curarle

¿Cuál es la conexión entre las pastillas verdeazuladas en el botiquín de su baño y la vida silvestre de la Amazonía? Las raíces naturales de la medicina. Durante milenios, los humanos han utilizado insectos, plantas y otros organismos de la región para una variedad de usos, como la agricultura, la confección, y evidentemente, la cura de enfermedades.

Pueblos indígenas como los Yanomano y otros grupos de ascendencia mestiza (por ejemplo, los mestizos de Perú y los caboclos de Brasil) han perfeccionado el uso de compuestos químicos presentes en plantas y animales4. El conocimiento del uso de estas plantas suele ser mantenido por un chamán que transmite esta tradición a un aprendiz; este proceso se ha dado durante siglos y forma parte integral de la identidad de estos pueblos.

Debido a la rápida desaparición de los bosques tropicales, la continuidad de este conocimiento para beneficio de generaciones futuras se encuentra amenazada.

El potencial no explotado de las plantas amazónicas

Los científicos creen que menos del 1% de las especies de plantas florecientes han sido estudiadas en detalle por su potencial medicinal5. Conforme el tamaño del
bioma del bosque tropical amazónico se reduce lentamente, también lo hace la riqueza de la vida silvestre presente en sus bosques, junto con el uso potencial de plantas y animales aún no descubiertos.

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1Laurance, W.F. 1999. Gaia's lungs: Are rainforests inhaling Earth's excess carbon dioxide? Natural History (April), p. 96.
2Post et al, 1990, in Kricher 1997
3Vourlitis, G.L. et al, 2002. Seasonal variations in the evapotranspiration of a transitional tropical forest of Mato Grosso, Brazil. Water Resources Research, Vol. 38
4 Phillips et al, 1995, in Kricher 1997
5 Cox and Balick, 1994 in Kricher 1997