Glosario ambiental: ¿Qué es el plástico? | WWF

Glosario ambiental: ¿Qué es el plástico?

Posted on 05 June 2018    
Glosario ambiental: plástico
© Archivo / WWF-Colombia
Todos los días utilizamos múltiples objetos fabricados con este material. Hoy en el Día Mundial del Medio Ambiente, te explicamos las características básicas y las clasificaciones de uno de los materiales más controversiales en los debates de cuidado ambiental.
 
La palabra ‘plástico’ hace referencia a un material compuesto de elementos orgánicos, sintéticos o semisintéticos que, mediante el calor o la presión, tiene la característica de ser maleable –es decir, que puede transformarse sin destruir su composición—.
 
Comúnmente, los plásticos son hechos de productos petroquímicos o de elementos como el gas natural, el carbón y la sal común. Sin embargo, también existen hechos de fuentes renovables como el ácido poliláctico, tomado a partir del almidón de maíz, de yuca o de caña de azúcar.
 
La Sociedad de Industria Plástica (SPI, por sus siglas en inglés) estableció una clasificación de los plásticos más utilizados en el mercado, según sus propiedades para el reciclaje:
 
1. Polietileno Tereftalato (PETE): están producidos con Ácido Tereftálico y el Etilenglicol. Gracias a su capacidad de almacenar olores y sabores, son utilizados para hacer artículos como envases de alimentos y bebidas.
 
2. Polietileno de Alta Densidad (HDPE): son fabricados con Etileno. Sus características de impermeabilidad, no toxicidad y resistencia permiten su uso tanto para envases de champús y detergentes, como para botellas de leches y zumos.
 
3. Policloruro de Vinilo (V): producidos a partir de gas y sal común, se utilizan sobre todo para productos relacionados con la plomería debido a que son ignífugos –que tienen resistencia al fuego–.
 
4. Polietileno de Baja Densidad (LDPE): Son creados a partir del gas natural. Gracias a su durabilidad y flexibilidad, se utilizan para hacer desde bolsas de congelados, hasta alfombras y vestidos.
 
5. Polipropileno (PP): se obtiene del propileno y el etileno. Son plásticos rígidos y de alta cristalinidad, utilizados para hacer tapones, latas de refrescos, contenedores y envases de medicinas.
 
6. Poliestireno (PS): son plásticos que, gracias a su fragilidad y rigidez, son utilizados para hacer artículos como cubiertos y cajas de CDs.
 
7. Otros (OTHER): Son resinas plásticas que combinan varios de los compuestos mencionados anteriormente.

 
El problema
 
Aunque el plástico puede ser reciclado, su producción exacerbada hace que esta solución sea imposible de aplicar en todos los casos. De los 300 millones de toneladas de plástico que producimos al año, solo el 9% logra reciclarse, mientras que el resto es incinerado, acumulado en rellenos sanitarios o lanzados a las fuentes hídricas que, eventualmente, lo llevan a los océanos. De hecho, se estima que 13 millones de toneladas de plástico llegan al mar cada año, lo cual amenaza a más de 600 especies. Además, eso hace que haya 5 trillones de micro partículas de plástico flotando en el mar, que son consumidas por los animales que nos sirven de alimento. Se estima que, para 2025, los océanos tendrán más plástico que peces.
 
Finalmente, otro de los grandes problemas es la resistencia de este material al deterioro, pues, aún si más de la mitad del plástico producido tiene un uso único que dura en promedio de 5 a 15 minutos, su periodo de degradación puede llegar a tardar hasta 500 años. Además, cuando los plásticos son quemados, estos liberan sustancias químicas contaminantes a la atmósfera, como el monóxido de carbono.

 
Fuentes: Plastic Oceans Foundation, National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), Comición Permanente del Pacífico Sur (CPPS) , Revista WWF Colombia 2016, Ryedale District Council (gobierno de UK), Cámara argentina de la Industria Plástica.

 
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