Los invertebrados amazónicos

Hormigas cortadoras de hojas, jardines del diablo y otras historias de bichos amazónicos

 / ©: Juan Pratginestos / WWF-Canon
Parque nacional Jaú, Amazonas, Brasil
© Juan Pratginestos / WWF-Canon
Los invertebrados amazónicos vienen en una increíble variedad de tamaños, características y grados de molestia.
Observar una serie de fotos al azar de este enorme grupo de especies nos mostrará al feroz escarabajo rinoceronte, la mariposa morfo azul y una de las cucarachas más grandes del mundo.

Los invertebrados, incluyendo a los insectos, representan una parte desproporcionadamente grande de las especies que habitan la Amazonía. Y cada día se descubren más especies.

Algunos científicos calculan que el 30% de la biomasa animal de la Cuenca del Amazonas está conformado por hormigas1. Las hormigas representan una masa mayor que todos los demás vertebrados en una parcela de bosque tropical de tierras bajas. De hecho, tan sólo el total de especies de artrópodos del dosel tropical podría ser mayor a 20 millones2.

La hormiga cortadora de hojas (Especie Atta)

Poseedoras de enormes mandíbulas capaces de atravesar la piel humana, las hormigas cortadoras de hojas están bien equipadas para arrancar la vegetación. No sorprende saber que poseen la distinción de ser las principales consumidoras de vegetación del bosque tropical amazónico, donde sus actividades acaban con el 15% de la producción de hojas3.

Las hormigas cortadoras de hojas viven en enormes colonias, las cuales a veces alcanzan los tres millones, y construyen colinas gigantescas que convierten en su hogar. Éstas equivalen a enormes complejos residenciales, y a veces llegan a medir más de 9 m de largo y más de 6 m de profundidad, con múltiples entradas4.
Algunos de los sistemas sociales más complejos vistos en sociedades organizadas se dan en estas colonias. Las hormigas cortadoras de hojas forman sociedades femeninas, donde la función principal de los machos es la reproducción. Las hembras (denominadas obreras) son hijas de la misma reina, la cual emite un químico que las mantiene estériles.

El tamaño, aspecto y función de los nuevos adultos (su casta) depende de la cantidad de hongos de la que se alimenten durante su etapa larvaria. En algunas especies de cortadoras de hojas, las sociedades incluyen un tipo de hormiga que puede alcanzar proporciones gigantescas en la escala de las hormigas. La función principal de estas hormigas gigantes es contraatacar en caso de ataque5.

Las hormigas cortadoras de hojas no se alimentan de las hojas que destruyen con tanta habilidad. Aunque se creía que los hongos cultivados por estas hormigas digieren la celulosa, la cual forma la mayor parte de las paredes celulares de las plantas, investigaciones recientes cuestionan dicha capacidad6.
 / ©: WWF - Canon / Martin Harvey
Hormiga cortadora de hojas, Atta sp. Cargando hojas cortadas. distribuidasd por Centro y Sudamérica.
© WWF - Canon / Martin Harvey
La hormiga del limón

Las hormigas del limón cultivan áreas llamadas jardines del diablo, llamados así por la tradición que cuenta que estos jardines son el hogar de un espíritu maligno llamado Chuyachaqui. Los jardines del diablo son monocultivos, es decir, sólo se encuentra una especie de árbol, puesto que las hormigas acaban con todas las demás plantas. Algunos de estos jardines tienen por lo menos 800 años de antigüedad.

Para lograr este fin, las hormigas del limón utilizan ácido fórmico, el cual es usado por los humanos para preservar los alimentos7.
Las termitas

Esta especie vive en bosques tropicales, sabanas y manglares, donde construyen llamativos nidos. Algunas termitas forman castas, que incluyen una obrera, una soldado y una reina.

Los nidos de termitas están hechos de un material llamado cartón, compuesto por una mezcla de madera digerida y materia fecal. Sus estómagos están adaptados para procesar la madera, aunque algunas especies de plantas son resistentes a las termitas. Las habilidades de las termitas para la construcción son impresionantes, y pueden reparar rápidamente un nido dañado, o termitario.

De vez en cuando, las termitas deben compartir sus termitarios con aves como los pericos, que también los utilizan como sus nidos. Aún no queda clara la razón por la que estas aves también se establecen en termitarios habitados tanto por termitas como por agresivas hormigas mordedoras (especie Dolichoderus). Es posible que estas hormigas estén protegiendo los nidos de las aves atacando a los depredadores creando una especie de “camuflaje olfativo”.8

Las cucarachas

La mayoría de las más de 4,000 especies de cucarachas del mundo viven en los trópicos. A pesar de su mala reputación, no transmiten enfermedades, muerden ni pican.

La cucaracha gigante (Blaberus giganteus) es una de las especies de cucaracha más grandes del planeta; un individuo adulto puede cubrir la palma de la mano de un humano adulto. Vive en árboles huecos y otros lugares cerrados.

Las cucarachas son bastante aficionadas al guano (material fecal) de murciélago, y por lo tanto pueden encontrarse con frecuencia en cuevas de murciélagos.

El escarabajo rinoceronte (Megasoma elephas)

Los machos pueden reconocerse fácilmente por su cuerno largo y curvo y su cuerpo peludo. El cuerno sirve para pelear con otros machos. Actualmente se le considera una especie rara debido a la pérdida de su hábitat.

La mariposa morfo (Género Morpho)

Sus alas grandes, brillantes y de un azul profundo la convierten en una de las especies más espectaculares entre las mariposas amazónicas. Es común encontrarlas cerca de arroyos y lugares ampliamente iluminados, y se alimentan de una gran variedad de especies de plantas.




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1Mongabay.com. Amazon insects. http://rainforests.mongabay.com/amazon/insects.html. Accessed: 06/10/05
2Wilson, 1992 in Kricher, 1997
3Moffett, M. 1995 (July). Leafcutters: Gardeners of the Ant World. National Geographic Magazine.
4ThinkQuest. Animals of the Amazon. http://library.thinkquest.org/04oct/02004/pages/ant.htm. Accessed: 06/10/05
5Mark Moffett. Leafcutters: Gardeners of the Ant World. National Geographic Magazine. July 1995.
6Adriana B. A. et al. 2002. Evidence that the fungus cultured by leaf-cutting ants does not metabolize cellulose. Ecology Letters. 5 (3) p. 325.
7National Geographic. Ants Use Acid to Make "Gardens" in Amazon, Study Says (September 21, 2005). http://news.nationalgeographic.com/news/2005/09/
0921_050921_amazon_ant.html
. Accessed 06/10/2005
8Brightsmith, D. 2000. Use of arboreal termitaria by nesting birds in the Peruvian Amazon. The Condor, 102 (3), pp: 529-538